Az UDP nem ad megbízható kapcsolatot egy hálózaton levő két számítógép között, mivel ez nem kapcsolat alapú, mint a TCP, inkább az adatok független csomagjait küldi az alkalmazások között. Ezeket a csomagokat adatcsomagoknak is hívjuk. A adatcsomagok küldése leginkább a levelek postán át való küldéséhez hasonlít: a szállítás nem garantált, a sorrend nem fontos, és mindegyik üzenet különbözik a másiktól.

Definíció: az UDP (User Datagram Protocol) egy olyan protokoll, ami az adatok olyan független csomagjait továbbítja egyik számítógépről a másikra, amiket adatcsomagoknak hívunk, és nincs garancia a megérkezésükre. Az UDP nem kapcsolat alapú, mit a TCP.

Számos alkalmazásnál a megbízhatóság garantálása kritikus, hogy az információ eljusson a hálózat egyik végéről a másikra. Mindemellett a kommunikáció egyéb formái nem kívánnak meg olyan szigorú normákat.

Nézzünk például egy óraszervert, ami a pontos időt küldi el a klienseknek, ha azok igénylik. Ha a kliens hiányol egy csomagot, nem szükséges újraküldeni azt, mert az idő pontatlan lesz, ha második próbálkozásra kapja meg. Mikor a kliens két kérést irányít a szerver felé, és a csomagokat rossz sorrendben kapja, a kliens észreveszi ezt, és újabb kérést küld. A megbízható TCP protokoll ebben az esetben nem szükséges, mivel az a teljesítmény rovására mehet, és esetleg csak akadályozza a szolgáltatást.

A ping parancs egy másik kitűnő példa olyan szolgáltatásra, ami nem igényel megbízható csatornát. A parancs teszteli egy hálózaton levő két számítógép közötti kapcsolatot. A parancsnak tudnia kell, hogy a csomag megérkezett-e, hogy megállapítsa, működik-e a kapcsolat. Egy megbízható csatornán ez a szolgáltatás se működik megfelelően.

Megjegyzés: Sok tűzfal és router úgy van konfigurálva, hogy ne engedje át az UDP csomagokat. Ha problémánk van egy, a tűzfalon kívül levő szolgáltatáshoz való kapcsolódással, vagy a kliens nem tud hozzád csatlakozni, engedélyezzük az UDP kapcsolatokat.